The first fossil skull of Chelus (Pleurodira: Chelidae, Matamata turtle) from the early Miocene of Colombia

Edwin A. Cadena and Carlos A. Jaramillo

Plain Language Abstract

The Matamata turtle is considered one of the weirdest turtles in the world, because it has a very particular flat head covered with a very rugose and decorated skin. Today the Matamata turtle (Chelus fimbrita) can only be found at the Orinoco and Amazon rivers in South America. In this study, we present and describe the first and only so far known skull for a Matamata turtle group, discovered at the Guajira Peninsula, Castilletes, Colombia.

Resumen en Español

El primer cráneo fósil de Chelus (Pleurodira: Chelidae, tortuga matamata) del Mioceno temprano de Colombia

Se describe el primer cráneo fósil conocido para el género de tortuga Chelus del Mioceno temprano (~ 16 M.a.), Formación Castilletes, Península de la Alta Guajira, Cuenca Cocinetas, Colombia. El cráneo se conserva parcialmente, incluyendo la mayor parte de la base del cráneo (huesos pterigoideo- basioccipital) y los elementos más dorsales como el parietal, pterigoideo y porciones del escamoso, supraoccipital y del cuadrado más dorsal. El cráneo se conserva en tres dimensiones, sin evidencia de roturas por aplastamiento, permitiendo la observación de la morfología de la caja craneal interna mediante microtomografía computarizada. Las comparaciones con el cráneo de la única especie existente para el género Chelus fimbriata (tortuga matamata) nos han permitido concluir que durante los últimos 16 millones años la morfología del cráneo de este género se ha mantenido casi invariable, constatándose únicamente una compresión ligeramente más alta de la más caja craneal más anterior en comparación con lo que se observa en las especies existentes. Debido a su condición fragmentaria, no es posible una identificación más precisa más allá de la de género (Chelus sp.); sin embargo, la anatomía general del cráneo indica que la forma fósil pudo haber tenido las mismas adaptaciones ecológicas y tróficas de su pariente actual.

Palabras clave: Chelidae; Testudines; Colombia; Sudamérica; La Guajira

Traducción: Enrique Peñalver

Résumé en Français

Le premier crâne fossile de Chelus (Pleurodira : Chelidae, tortue Matamata) du Miocène ancien de Colombie

Nous décrivons dans cet article le premier crâne fossile connu jusqu'à présent du genre de tortue Chelus, provenant du Miocène ancien (~ 16 Ma) de la formation de Castilletes, péninsule d'Alta Guajira, bassin de Cocinetas, Colombie. Le crâne est préservé partiellement, incluant la plus grande partie du basicrâne (os du ptérygoïde-basioccipital) et des éléments du toit crânien incluant le pariétal, le ptérygoïde et des parties du squamosal, le supraoccipital, et la partie la plus dorsale du carré. Le crâne est préservé en trois dimensions, sans indications d'écrasement, ce qui permet d'observer la morphologie interne de la boîte crânienne en utilisant la tomographie assistée par micro-ordinateur. Des comparaisons avec le crâne de la seule espèce actuelle du genre, Chelus fimbriata (tortue Matamata), nous permettent de conclure que la morphologie du crâne de ce genre est restée presque inchangée pendant les derniers 16 millions d'années, avec seulement une compression légèrement plus importante de la partie la plus antérieure de la boîte crânienne chez l'espèce actuelle. En raison du caractère fragmentaire, une identification plus précise au sein du genre (Chelus sp.) n'est pas possible. Cependant, l'architecture globale du crâne indique que l'espèce fossile pourrait avoir eu les mêmes adaptations en termes d'écologie et de régime alimentaire que l'espèce actuelle apparentée.

Mots-clés : Chelidae ; Testudines ; Colombie ; Amérique du Sud ; La Guajira

Translator: Antoine Souron

Deutsche Zusammenfassung

Der erste fossile Schädel von Chelus (Pleurodira: Chelidae, Matamata Schildkröte) aus dem frühen Miozän von Kolumbien

Im Folgenden beschreiben wir den ersten bisher bekannten fossilen Schädel der Gattung Chelus aus dem frühen Miozän (~ 16 Mio.J.), Castilletes Formation, Alta Guajira Peninsula, Cocinetas Becken, Kolumbien. Der Schädel ist partiell erhalten und beinhaltet die meisten Teile des Basicraniums (Pteygoid-Bassioccipital-Knochen) und die Schädeldachelemente wie das Parietale, Pterygoid und Teile des Squamosums, Supraoccipitale und den dorsalen teil des Quadratums. Der Schädel ist dreidimensional erhalten, ohne Hinweis auf Verdrückung, und erlaubt so eine Untersuchung der inneren Hirnschädelmorphologie mit Mikrocomputertomographie. Vergleiche mit der einzigen heute noch lebenden Art der Gattung Chelus fimbriata (Matamata Schildkröte) lassen darauf schließen, dass die Schädelmorphologie dieser Gattung während der letzten 16 Millionen Jahre nahezu unverändert blieb, bis auf die etwas höhere Stauchung des anterioren Hirnschädels bei der heutigen Art. Wegen des fragmentarischen Zustands ist eine Identifikation über die Gattung hinaus (Chelus sp.) nicht möglich. Jedoch weist das allgemeine Schädelmuster darauf hin, dass die fossile Art dieselben ökologischen Anpassungen und Nahrungsgewohnheiten gehabt haben könnte wie die heutige Verwandte.

Schlüsselwörter: Chelidae; Testudines; Kolumbien; Südamerika; La Guajira

Translator: Eva Gebauer

Arabic

Translator: Ashraf M.T. Elewa