A tiny new marsupial lion (Marsupialia, Thylacoleonidae) from the early Miocene of Australia

Anna K. Gillespie, Michael Archer, and Suzanne J. Hand

Plain Language Abstract

Marsupial lions (Thylacoleonidae) are an extinct family of marsupials that are found in late Oligocene to Pleistocene deposits of Australia. Previously, this family consisted of three genera and eight species, ranging from domestic cat to lion in size. The paper describes a new genus and species of marsupial lion, Microleo attenboroughi, recovered from early Miocene freshwater limestones of the Riversleigh World Heritage Area of Australia. This possum-sized new species is strikingly diminutive compared to other marsupial lions. It exhibits the elongated, trenchant, upper third premolar (P3) and subtriangular, bunodont molars that are characteristic of the family, but other features of its P3 are distinctively different. Analysis of its relationships suggest that it is the most primitive member of its family and on a broader scale, and in contrast to previous hypotheses, that marsupial lions are the sister-taxon to a diverse yet entirely herbivorous group that contains all wombat-like marsupials and koalas.

Resumen en Español

Un nuevo pequeño león marsupial (Marsupialia, Thylacoleonidae) del Mioceno temprano de Australia

Se describe a Microleo attenboroughi, un nuevo género y especie de un diminuto león marsupial (Marsupialia: Thylacoleonidae) proveniente de calizas dulceacuícolas del Mioceno temprano del Área Patrimonio de la Humanidad Riversleigh, noroeste de Queensland, Australia. Un paladar roto que retiene filas de postcaninos incompletas demuestra que este nuevo león marsupial muy pequeño poseía el P3 agudo y elongado y molares superiores predominantemente subtriangulares característicos de los thilacoleónidos, mientras que otras características del premolar apoyan su inclusión en un género nuevo. Los análisis filogenéticos sugieren que Microleo attenboroughi es el taxón hermano de todos los otros thilacoleónidos, y que Thylacoleonidae podría situarse por fuera de Vombatomorphia como el taxón hermano de todos los marsupiales vombátidos, incluyendo koalas. Sin embargo, dada la información limitada sobre la morfología craneal de M. attenboroughi, conservadoramente se concluye que Thylacoleonidae es parte del clado vombatomorpho. Este nuevo thilacoleónido aumenta a tres el número de especies de leones marsupiales que se han recuperado de los depósitos del Mioceno temprano de Riversleigh e indica un nivel de diversidad no observado previamente para este grupo. Es probable que el tamaño y morfología diferentes de los tres taxones simpátricos refleje una partición de nicho y una consecuente reducción en la competencia. Los thilacoleónidos pueden haber sido los predadores arbóreos dominantes del Cenozoico de Australia.

Palabras clave: Thylacoleonidae; león marsupial; género nuevo; especie nueva; Mioceno temprano; Riversleigh

Traducción: Diana Elizabeth Fernández

Résumé en Français

Un nouveau lion marsupial (Marsupialia, Thylacoleonidae) de très petite taille du Miocène ancien d'Australie

Microleo attenboroughi gen. nov., sp. nov., un lion marsupial (Marsupialia : Thylacoleonidae) de très petite taille, est décrit à partir de restes provenant de calcaires d'eau douce du Miocène ancien de la "Riversleigh World Heritage Area", nord-ouest du Queensland, Australie. Un palais cassé préservant les rangées dentaires jugales incomplètes démontre que ce nouveau lion marsupial de très petite taille possède la P3 allongée et tranchante et les molaires supérieures majoritairement subtriangulaires caractéristiques des thylacoléonidés, alors que d'autres caractères de la P3 soutiennent son placement dans un nouveau genre. Une analyse phylogénétique suggère que Microleo attenboroughi gen. nov., sp. nov., est le groupe-frère de tous les autres thylacoléonidés, et que Thylacoleonidae pourrait être placé à l'extérieur de Vombatomorphia comme groupe-frère de tous les autres marsupiaux ressemblant à des wombats, dont les koalas. Cependant, étant donné les données limitées sur la morphologie crânienne de M. attenboroughi gen. nov., sp. nov., il est conclu provisoirement ici que Thylacoleonidae fait partie du clade Vombatomorphia. Ce nouveau thylacoléonidé porte à trois le nombre d'espèces de lions marsupiaux qui ont été trouvées dans les dépôts du Miocène ancien à Riversleigh, et indique un niveau de diversité non observé jusqu'à présent dans ce groupe. Il est probable que les différences de taille et de morphologie de ces trois taxons sympatriques reflètent un partage des niches, et donc une compétition réduite. Les thylacoléonidés étaient peut-être les prédateurs arboricoles dominants en Australie pendant le Cénozoïque.

Mots-clés : Thylacoleonidae ; lion marsupial ; nouveau genre ; nouvelle espèce ; Miocène ancien ; Riversleigh

Translator: Antoine Souron

Deutsche Zusammenfassung

Ein kleiner neuer Beutellöwe (Marsupialia, Thylacoleonidae) aus dem frühen Miozän von Australien

Microleo attenboroughi, eine neue Gattung und Art kleiner Beutellöwen (Marsupialia: Thylacoleonidae), wird aus den frühmiozänen Frischwasser-Kalken des Riversleigh Welterbestätten Gebietes (nordwestliches Queensland, Australien) beschrieben. Ein zerbrochener Gaumen mit lückenhaften Backenzahnreihen zeigt, dass dieser neue, sehr kleine Beutellöwe die länglichen, scharfen P3 und die überwiegend subtriangularen oberen Molaren, die für die Thylacoleoniden typisch waren, besaß, während andere Merkmale des Premolaren die Einordnung in einer neuen Gattung unterstützen. Phylogenetische Analyse legt nahe, dass Microleo attenboroughi das Schwestertaxon zu allen anderen Thylacoleoniden ist, und dass die Thylacoleonidae möglicherweise außerhalb der Vombatomorphia als das Schwestertaxon zu allen anderen Wombat-ähnlichen Beuteltieren inklusive der Koalas liegen. Wegen der begrenzten Datenmenge zur Schädelanatomie von M. attenboroughi, werden die Thylacoleonidae hier konservativ miteingeschlossen als Teil der vombatomorphen Klade.

Dieser neue Thylacoleonide erhöht die Anzahl der Beutellöwen auf drei Arten aus den frühmiozänen Ablagerungen von Riversleigh und weist auf ein Diversitätslevel hin, wie man es für diese Gruppe bis jetzt nicht angenommen hatte. Es ist wahrscheinlich, dass die unterschiedliche Größe und Morphologie der drei sympatrischen Taxa Nischenaufteilung abbildet und damit verringerte Konkurrenz. Thylacoleoniden waren möglicherweise die vorherrschenden baumbewohnenden Raubtiere des känozoischen Australien.

Schlüsselwörter: Thylacoleonidae; Beutellöwe; neue Gattung; neue Art; frühes Miozän; Riversleigh

Translator: Eva Gebauer

Arabic

Translator: Ashraf M.T. Elewa