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Dinosaurs and pterosaurs in Greek and Roman art and literature? An investigation of young-earth creationist claims

Phil Senter

Plain Language Abstract

Many young-Earth creationist (YEC) authors claim that ancient Greek and Roman writings describe dinosaurs and pterosaurs, and that Greco-Roman art illustrates Mesozoic reptiles. Such claims are used as "evidence" against evolutionary theory in an attempt to cast doubt on the separation of humans and such animals by millions of years. However, examination of the Greco-Roman materials in question reveals that none of them actually depict Mesozoic reptiles. In descriptions of "dragons" (Greek drakōn; Latin draco) in Greco-Roman literature—which YEC authors claim are dinosaurs—coils and the epithets ophis, serpens, and anguis reveal that the ancient authors are describing snakes, often large constrictors. This is the case for the draco described by Pliny (the python), Phrygian dragons described by Aelian, the Vatican Hill child-eater mentioned by Pliny, the Bagradas River dragon, the legendary dragons that Alexander the Great supposedly encountered, and dragons in Greek mythology. An alleged theropod dinosaur in the Nile Mosaic of Palestrina is a mammal, possibly an otter. An alleged dinosaur in a Pompeii fresco is a crocodile. Herodotus' description of winged snakes is anatomically incompatible with pterosaurs and possibly refers to cobras. Alleged pterosaurs on an Alexandrian coin are winged snakes. An alleged Etruscan pterosaur head sculpture depicts a mammal. Two alleged Tanystropheus in a Roman mosaic from Lydney Park, England are mythical sea monsters. These YEC claims now join the ranks of discredited "evidence" against evolutionary theory.

Resumen en Español

¿Dinosaurios en el arte y la literatura de los griegos y los romanos? Una investigación sobre las alegaciones de los creacionistas defensores de una Tierra joven

Muchos creacionistas que defienden la idea de un origen reciente de la Tierra alegan que antiguos textos griegos y romanos describen dinosaurios y pterosaurios, y que en el arte clásico hay ilustraciones de reptiles mesozoicos. Esas afirmaciones han sido empleadas como "pruebas" contra la teoría evolutiva en un intento de sembrar dudas sobre la separación de millones de años entre los humanos y dichos animales. Sin embargo, el examen de los documentos greco-romanos en cuestión revela que, en realidad, ninguno de ellos representa reptiles mesozoicos. En las descripciones de los 'dragones' (drakōn en griego; draco en latín) –que los autores creacionistas afirman que son dinosaurios- los enroscamientos y los epítetos ophis, serpens y anguis revelan que los autores clásicos hablaban de serpientes, a menudo de grandes formas constrictoras. Este es el caso del draco descrito por Plinio (Pitón), de los dragones frigios de los que habla Eliano, del come-niños de la Colina Vaticana mencionado por Plinio, del dragón del río Bragadas, de los legendarios dragones que teóricamente encontró Alejandro Magno y de los dragones de la mitología griega. Un supuesto dinosaurio terópodo representado en el mosaico del Nilo, en Palestrina, es un mamífero, posiblemente una nutria. Un pretendido dinosaurio en un fresco de Pompeya es un cocodrilo. La descripción de Heródoto de serpientes aladas es anatómicamente incompatible con los pterosaurios y posiblemente se trate de cobras. Los supuestos pterosaurios en una moneda de Alejandría son serpientes aladas. Una escultura etrusca de la cabeza de un teórico pterosaurio representa, en realidad a un mamífero. Dos pretendidos Tanystropheus en un mosaico romano de Lydney Park, Inglaterra, son fantásticos monstruos marinos. Estas alegaciones de los creacionistas defensores de una Tierra joven se unen así a las filas de las "pruebas" en contra de la teoría evolutiva desacreditadas.

PALABRAS CLAVE: creacionismo; dragones; dinosaurios; pterosaurios; Plinio; Heródoto; krokodilopardalis; Tanystropheus

Traducción: Miguel Company

Résumé en Français

Des dinosaures et des ptérosaures dans l'art et la littérature gréco-romaine? Une étude des affirmations des créationnistes Jeune-Terre

De nombreux auteurs créationnistes Jeune-Terre (young-Earth creationist : YEC) affirment que les écrits de la Grèce et de la Rome antique décrivent des dinosaures et des ptérosaures, et que l'art gréco-romains illustre des reptiles mésozoïques. De telles affirmations sont utilisées comme autant de « preuves » contre la théorie de l'évolution dans le but de jeter le doute sur la séparation par des millions d'années entres les humains et ces animaux. Toutefois l'étude des documents en question révèle en fait qu'aucun d'entre eux n'illustre des reptiles mésozoïques. Dans les descriptions des « dragons » (Grecque drakōn; Latin draco) de la littérature gréco-romaine —que les auteurs YEC affirment être des dinosaures— les enroulements et les épithètes ophis, serpens, et anguis révèlent que les auteurs de l'antiquité décrivent des serpents, souvent de grands constricteurs. C'est le cas du draco décrit par Pliny (le python), des dragons Phrygiens décrits par Aelian, du dévoreur d'enfants de la colline du Vatican mentionné par Pliny, du dragon de la rivières Bagradas, des légendaires dragons que Alexandre le Grand aurait soi-disant rencontrés, et des dragons de la mythologie grecque. Un prétendu dinosaure théropode dans la mosaïque du Nil à Palestrina est en fait un mammifère, probablement une loutre. Un prétendu dinosaure dans une fresque de Pompéi est un crocodile. La description par Hérodote d'un serpent ailé est anatomiquement incompatible avec un ptérosaure et fait probablement référence à un cobra. Les prétendus ptérosaures sur une pièce Alexandrienne sont des serpents ailés. Une prétendue sculpture de tête de ptérosaure étrusque représente un mammifère. Et deux prétendus Tanystropheus dans une mosaïque romaine du parc Lydney en Angleterre sont en fait des monstres marins mythiques. Ces affirmations des YEC rejoignent maintenant les rangs des « preuves » discrédités s'opposant à la théorie de l'évolution.

Mots clés : créationnisme ; dragon(s) ; dinosaure(s) ; ptérosaure(s) ; Pliny ; Hérodote ; krokodilopardalis; Tanystropheus

Translator: Olivier Maridet

Deutsche Zusammenfassung

Dinosaurier und Pterosaurier in der griechischen und römischen Kunst und Literatur? Eine Untersuchung der Behauptungen von Young-Earth Kreationisten

Viele der Young-Earth Kreationisten (YEC) behaupten, dass in antiken griechischen und römischen Schriften Dinosaurier und Pterosaurier beschrieben werden und dass griechisch-römische Kunst mesozoische Reptilien abbildet. Diese Behauptungen werden als „Beweis" gegen die Evolutionstheorie genutzt im Versuch Zweifel an der zeitlichen Separation von Millionen von Jahren von Mensch und solchen Tieren aufkommen zu lassen. Jedoch zeigen Untersuchungen des betreffenden griechisch- römischen Materials, dass keine mesozoische Reptilien abgebildet sind. In Beschreibungen über „Drachen" (griechisch drakōn; lateinisch draco) in der griechisch-römischen Literatur – bei denen die YEC-Autoren behaupten, dass es sich um Dinosaurier handelt – zeigen Windungen und die Beiworte ophis, serpens und anguis, dass die antiken Autoren Schlangen, oft große Würgeschlangen beschreiben. Das ist der Fall für den von Plinius beschriebenen draco, die von Aelian beschriebenen phrygischen Drachen, den von Plinius erwähnten Kindsfresser vom Vatikanischen Hügel, die Bagradas Flußdrachen, die legendären Drachen denen Alexander der Große angeblich begegnete und die Drachen in der griechischen Mythologie. Ein angeblicher theropoder Dinosaurier im Nilmosaik von Palestria ist ein Säugetier, möglicherweise ein Otter. Ein angeblicher Dinosaurier in einem pompeijanischen Fresko ist ein Alligator. Herodots Beschreibung von geflügelten Schlangen ist anatomisch nicht mit Pterosauriern vereinbar und bezieht sich möglicherweise auf Kobras. Angebliche Pterosaurier auf alexandrinischen Münzen sind geflügelte Schlangen. Eine etruskische Skulptur eines angeblichen Pterosaurierschädels zeigt ein Säugetier. Zwei angebliche Tanystropheus in einem römischen Mosaik aus Lydney Park, England, sind sagenhafte Meeresungeheuer. Diese YEC Behauptungen reihen sich nun in die übrigen diskreditierten „Beweise" gegen die Evolutionstheorie ein.

SCHLÜSSELWÖRTER: Kreationismus; Drache (n); Dinosaurier; Pterosaurier; Plinius; Herodot; krokodilo pardalis; Tanystropheus

Translator: Eva Gebauer

Arabic

403 arab

Translator: Ashraf M.T. Elewa

 

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